Han blev adm. direktør som 29-årig og gik fra 20 til 120 ansatte. I dag bor Espen Højlund midt ude i Mols Bjerge: “Det er angstprovokerende og meget mere vildt end endnu et skridt op ad karrierestigen” 

Det er et halvt år siden, Espen Højlund stoppede som adm. direktør i kommunikationsvirksomheden Advice efter et hæsblæsende årti. Nu fortæller han om sit nye liv, der er ulig noget, han nogensinde har prøvet før

20200706-091019-6_max.jpg
Longread
Eksklusivt for kunder
07. aug 2020 KL.20:31

Vi står oppe på første sal foran det enorme panoramavindue og siger ingenting. Det er der ingen grund til; udsigten siger det hele. Det er Mols Bjerge. Smukt, uberørt og ganske fredeligt ligger det bakkede landskab lige foran os.

Derude i horisonten ligger Trehøje. Tre gravhøje, der menes at stamme helt tilbage fra bronzealderen. Et monument 127 meter over havet.

Stilheden er der stadig. Der går måske tyve sekunder, men det føles som en evighed.

“Ja,” siger Espen Højlund så og vender blikket væk fra vinduet.

“Det er så den udsigt, vi faldt for, og den er en stor del af årsagen til, at vi står her i dag. Forstår du nu, hvad jeg mener?”

Han smiler og virker helt rolig. Han er solbrændt og har let til latter. På alle måder en mand i balance.

“Jo tak, jeg er da glad. Men jeg ville lyve, hvis jeg sagde, det har været let at nå hertil, hvor vi er i dag, for det har det ikke. Det har været benhårdt og en kæmpe omstilling. Ikke bare at flytte fra København og forlade det liv, vi engang havde, men frem for alt også at starte en virksomhed op i en branche, vi overhovedet ikke kender til. Og så var der lige corona. Det har jo været fuldstændig sindssygt,” konstaterer han og griner en smule forsigtigt.

Kometkarriere i København

Espen Højlund har i en alder af 42 år prøvet mere end de fleste i dansk erhvervsliv. Først lige et par stikord:

Han har været cowboy i Djurs Sommerland, brandmand i Aarhus Brand- og Redningsvæsen, studerende på Aarhus Universitet, RUC og CBS og nå ja, så har han gjort kometkarriere i reklameverdenen.

En karriere, der allerede tog fart, da han i en alder af 29 år blev udnævnt til adm. direktør for reklame- og konsulentbureauet Advice i København.

Som øverste chef formåede han på ti år at få virksomheden til at vokse fra godt 20 ansatte i 2008 til 120 medarbejdere, der i 2018 sørgede for en årlig omsætning på over 110 mio. kr.

Men i 2019 skete der noget. En skandale. En krise. Eller bare en sag, der for alvor kom bag på direktøren, og som han på mange måder måtte stå til ansvar for. Både over for kunder, samarbejdspartnere og hele den danske offentlighed.

Espen Højlund blev som topchef i Advice del af den sag, vi i dag kender som Bios-Falck-skandalen, hvor Falck endte med at blive dømt for at have brudt konkurrenceloven.

Advice var et af de firmaer, der rådgav Falck i forbindelse med en sag om tabt udbud af ambulancekørsel i Region Syddanmark, men det blev til en sag, der rummede meget mere end bare strategisk rådgivning, og som i sidste ende fik alvorlige konsekvenser for alle involverede parter. ​​

Midt i den jyske idyl

Vi sætter os ned ved et lille bord i det aflange lokale på første sal, og Espen Højlund starter med at forklare, at ejendommen, vi sidder i, er hjertet i det nye projekt, han sammen med sin hustru, Sofie Saxtoft Højlund, lancerede sidste år, og som nu er rammen om familiens fælles hverdag.

Sølballegård hedder den firlængede, stråtækte gård, der udover at være familiens hjem, også er et af landets nyeste og vel nok smukkest beliggende konference- og kultursteder.

“Indtil 1960’erne var stedet her bare en gård med almindeligt landbrug. Heroppe var der høloft, mens der nedenunder var kostald. I en anden længe var der heste. Det er sjovt at tænke på og især, når man kan se, hvordan stedet ser ud i dag. Det er jo en fuldstændig anden verden,” siger Espen Højlund, der selv har flyttet sig fra én verden til en anden.

“Jeg er ikke fuldstændig ude af reklame- og konsulentverdenen, men jeg har i dag flere ben at stå på, hvoraf Sølballegård er et af dem. Jeg driver stedet her sammen med min hustru, og det er noget helt andet, end jeg har prøvet før. På mange måder prøver vi os bare frem og ser, hvad der fungerer. Både for os og vores kunder,” siger han og gør opmærksom på, at han såmænd slet ikke er enig i den gængse karriereopfattelse, hvor det kun kan gå én vej: Opad.

“Nej, den holder ikke. Den meget lineære karriereopfattelse, hvor man konstant bevæger sig opad, er simpelthen så gammeldags. Jeg har taget et kæmpe spring, et gigantisk skridt, og det er klart et af de største i mit liv, men det er ikke op. Det er fuldstændig over til den anden side. Det er angstprovokerende og meget mere vildt end endnu et skridt op ad karrierestigen.”

20200706-091049-3_max.jpg
“Jeg er ikke fuldstændig ude af reklame- og konsulentverdenen, men jeg har i dag flere ben at stå på, hvoraf Sølballegård er et af dem," siger Espen Højlund, der driver konference- og kulturstedet sammen med sin hustru. Foto: Hans Christian Jacobsen

Vi skal tilbage til slutningen af 1990’erne. Espen Højlund studerer medievidenskab på Aarhus Universitet og skal til at søge praktik. Men han er for sent ude med sin ansøgning ligesom, at kommunikationsvirksomheden Advice er for sent ude med deres opslag. Men på den måde finder de to parter hinanden.

“Hos Advice møder jeg bureauets stifter og direktør, Jesper Højberg, som er lidt af en nørd. Det er ham, der får idéen om, at man skal kommercialisere den humanistiske og samfundsvidenskabelige forskning, og måden, han gør det på, er ved at ansætte en masse forskellige mennesker med hver deres faglige baggrund.”

Hos Advice har Jesper Højberg f.eks. ansat folk fra statskundskab, sociologi, kreative fra reklameskolen og alle mulige andre typer. Et stort sammensurium af kompetencer, men chefen selv er ikke den store organisator eller leder for den sags skyld. ​​

“Jesper Højberg siger selv for sjov, at han er “certificeret dårlig leder,” men ikke desto mindre svinger jeg godt sammen med ham. Vi har en god kemi, og jeg vil sige det sådan, at jeg meget hurtigt bliver suget ind i branchen og hele den stemning, jeg møder. Det er noget helt andet end det studiemiljø, jeg kommer fra.”

Derfor kræver det heller ikke den store overtalelse, da Jesper Højberg efter endt praktikperiode, spørger den unge Espen Højlund, om han har lyst til at blive fastansat i firmaet. Han starter som juniorrådgiver i 2002, bliver chefrådgiver i 2005 og kan blot tre år senere kalde sig adm. direktør.

Jeg ville lyve, hvis jeg sagde, det har været let at nå hertil, hvor vi er i dag, for det har det ikke. Det har været benhårdt og en kæmpe omstilling Espen Højlund

“Da jeg starter hos Advice, er stemningen meget speciel. Det er lige efter dot com-boblen, og virksomheden har netop været igennem en række fyringer efter nogle fejlslagne, digitale projekter. Det betyder, at der er muligheder for sådan en som mig, der kommer udefra med en masse idéer, og dem benytter jeg mig af,” siger Espen Højlund, der kalder konsulentbranchen for et “narkotikum.”

“Det er fordi, du som konsulent selv er varen og det, du sælger, er i princippet dig selv og din viden. Jo bedre, du sælger dine idéer, desto mere succes får du. Det fede ved branchen er, at det er den bedste idé, der vinder – og det er uanset om den kommer fra en praktikant eller en seniorkonsulent. Det er nok derfor, jeg bliver så afhængig af branchen, for jeg opfatter den som en kæmpe legeplads, hvor jeg får lov til at lære en masse og samtidig få en masse ansvar undervejs.” ​​

Alligevel erkender Espen Højlund, at det er et kæmpe skifte at gå fra at være mere eller mindre menig medarbejder til at være den, der har flest stjerner på skulderen. Til at være den, der har magten.

“Jeg er slet ikke typen, der i de år går rundt og drømmer om at blive CEO. Det er ikke en plan, jeg har med mig, men en mulighed, der opstår, da Jesper Højberg ønsker at trække sig ud af den daglige drift. Han trækker sig stort set fra den ene dag til den anden og overlader i 2008 nøglerne til en ny ledergruppe med mig i spidsen.”

Det er lige i kølvandet på finanskrisen, og det rammer især reklamebranchen hårdt.

“I krisetider sparer man, og det går især ud over vores branche, som bliver ramt som nogle af de første. Samtidig rammer de sociale medier mange reklamebureauer som et lyn fra en klar himmel. De ser dem simpelthen ikke komme og forstår ikke betydningen af dem. Der sker en demokratisering af kommunikation, som vi som branche må forholde os til.”

Han forklarer, at flere bureauer i de år mister op mod 25-30 pct. af deres omsætning, men at Advice rimelig hurtigt formår at omstille sig til den nye, digitale verden og endda formår at vokse yderligere, og så går det ellers stærkt.

Det er i de år, Espen Højlund står i spidsen for en lang række nyansættelser, og Advice lancerer konstant nye tiltag, der skal sikre, at kunderne bliver hos bureauet i en ellers ekstremt konkurrencepræget branche.

“Jeg stortrives, da det digitale ryk sætter ind, og det handler konstant om at tappe ind i dét, der rykker lige nu og omsætte det til en sund forretning. Det går virkelig hurtigt i de år.”

En skandale af de større

I 2015 lander Advice en opgave, der minder om så mange andre. Det er ikke nogen stor opgave sådan rent økonomisk, men handler om at yde strategisk rådgivning til redningsvirksomheden Falck, der netop har mistet et udbud om ambulancekørsel i den sydlige del af Danmark og nu frygter, at de kan miste yderligere kunder i den kommende udbudsrunde.

To af Advices rådgivere tager opgaven, og Espen Højlund er ikke del af projektet, da han befinder sig højere oppe i hierarkiet og ikke er involveret i rådgivningen af Falck.

“Men det, der så sker, er beskæmmende, og det gør stadig i dag så satans ondt på mig,” siger han og tager sig til hjertet. ​​

“Du må forstå, at Falck-Bios-sagen først eksploderer i januar 2019, og det er altså fire år efter, Advice har været inde over opgaven. De to pågældende rådgivere er ikke engang længere ansat i virksomheden, så det er et stort arbejde at finde tilbage til sagens kerne og se, hvad der egentlig er sket i den konkrete sag,” forklarer Espen Højlund og påpeger, at han ikke er ude på at fralægge sig ansvar, men alene give sin version af, hvad der skete, da sagen eskalerede.

“Kort fortalt, så tror jeg, der sker det, at vores to rådgivere bliver grebet af den hellige ild, og de føler, de har en sag. De mister overblikket og formår ikke at bevare det kølige overblik, man som rådgiver skal have i enhver sag. De leverer simpelthen dårlig rådgivning. Ja, jeg vil kalde det etisk angribelig rådgivning.”

20200706-091026-4_max.jpg
Espen Højlund stod i spidsen for kommunikationsvirksomheden Advice, der rådgav Falck i den nu kendte sag mod ambulanceselskabet Bios. “Den slags negative kampagner hører overhovedet ingen steder til, og da slet ikke hos os i Advice,” siger Espen Højlund i dag om Falck-Bios-skandalen, der resulterede i en rekordstor bøde til Falck for brud på konkurrenceloven. Foto: Hans Christian Jacobsen.

I Konkurrencerådets afgørelse fra 2019 står der, at Falck i den periode, hvor Advice yder rådgivning, misbruger sin dominerende stilling på det danske marked til at orkestrere en smædekampagne mod det hollandske ambulanceselskab Bios.

Bag kampagnen står bl.a. Advices to rådgivere, der i interne dokumenter og Power Point-præsentationer opfordrer til, at man skaber bekymring blandt både borgere og politikere gennem en såkaldt påvirkningskampagne.

“Den slags negative kampagner hører overhovedet ingen steder til, og da slet ikke hos os i Advice,” siger Espen Højlund i dag om Falck-Bios-sagen og gestikulerer nu ivrigt med hænderne.

“Den type rådgivning er faktisk imod alt det, vi har brugt ti år i Advice på at bygge op. Det er arbejdsmetoder, som strider mod alle de værdier, vi har i virksomheden, og på det tidspunkt føler jeg personligt, at det, jeg har været med til at bygge op, på ingen tid kan falde sammen om ørerne på mig.”

Jeg er ikke fuldstændig ude af reklame- og konsulentverdenen, men jeg har i dag flere ben at stå på, hvoraf Sølballegård er et af dem Espen Højlund

Pressedækningen tager til i foråret 2019, og Espen Højlund er en af de første, der melder sig på banen, da det i Berlingske kommer frem, at der er flere professionelle kommunikations- og pr-bureauer, der har ydet Falck rådgivning i den konkrete sag.

“Det er egentlig meget simpelt. I sådan en sag er der kun én ting at gøre: Vær ærlig og transparent. Alt kommer frem. Du kan ikke skjule eller gemme noget, så jeg stiller selv op til interview og forsøger at give svar på alle de spørgsmål, der måtte være.”

Espen Højlund forklarer, at han samtidig med de mange interview igangsætter en intern undersøgelse af forløbet, ligesom Advice hyrer et uafhængigt fagpanel til at gennemgå sagen. Alt skal frem og op til overfladen.

“Sammen med en kollega kværner jeg desuden alle gamle sager igennem for at se, om der ligger mere begravet i de over 3500 sager, vi har haft over en årrække i Advice, men vi finder ikke noget,” forklarer Espen Højlund, der anser sagen som et lukket kapitel.

Falck har siden indgået forlig med både Bios og Region Syddanmark samt modtaget en rekordstor bøde på 30 mio. kr. for brud på konkurrenceloven.

“I dag husker jeg tilbage på sagen som det øjeblik i mit liv, hvor jeg har haft mest lyst til at gemme mig væk, men det gjorde jeg ikke. Jeg påtog mig ansvaret og beklagede for det, jeg følte, jeg havde ansvaret for. Jeg er samtidig taknemmelig for, at sagen ikke har svækket min legitimitet.”

Alligevel er det en topnyhed i flere erhvervsmedier, da Espen Højlund i januar i år vælger at stoppe som adm. direktør i Advice efter 11 år og 10 måneder på posten. ​​

Mange spekulerer i, om Falck-Bios-sagen mon er årsagen til, at han forlader topposten og alene forsætter som menigt bestyrelsesmedlem, men det afviser han.

“Idéen om at stoppe som CEO i Advice er langt fra ny. Det er en, jeg har gået rundt med i flere år,” fortæller han.

“Jeg har længe spekuleret over, om der kunne være andet i mit liv end Advice, og det eskalerer nok, da min hustru og jeg i 2016 falder over Sølballegård, som på det tidspunkt ser helt anderledes ud og – for nu at sige det mildt – trænger til en kærlig hånd.”

20200706-090922-7_max.jpg
“Jeg har svoret, at jeg aldrig ville komme hjem til egnen her igen, hvor jeg som helt ung engang har arbejdet i Djurs Sommerland, men der var bare et eller andet over Sølballegård, som virkede helt rigtig,” fortæller Espen Højlund, der i dag driver konference- og kulturstedet sammen med sin hustru. Foto: Hans Christian Jacobsen

Espen Højlund fortæller, at han sammen med sin hustru i perioder har ledt efter en landejendom, men nord for København har de alle “en salgspris på den anden side af 30 mio. kr., og det er ikke lige der, vi er,” siger han og griner. ​​

I stedet falder ægteparret over en landejendom midt ude i Mols Bjerge på Djursland – en del af landet, som Espen Højlund i forvejen kender en smule til, da han er opvokset nær Randers.

“Jeg har dog svoret, at jeg aldrig ville komme hjem til egnen her igen, hvor jeg som helt ung engang har arbejdet i Djurs Sommerland, men der var bare et eller andet over Sølballegård, som virkede helt rigtig,” siger han og ser igen ud ad vinduet.

“Syddjurs har så mange kvaliteter og en naturlig tiltrækningskraft, bl.a. på grund af naturen og alt det smukke, der omgiver os. Du kan vel kalde det herlighedsværdier.”

De leverer simpelthen dårlig rådgivning. Ja, jeg vil kalde det etisk angribelig rådgivning Espen Højlund

Alligevel tager det ham næsten tre år, før han selv trækker stikket helt og flytter permanent til Djursland. I perioden fra 2017 til 2020 pendler han derfor mellem familien og den nyerhvervede Sølballegård og arbejdet i København. I starten fungerer det fint, og når han er i hovedstaden, arbejder han solen sort.

“Men det er klart, at det også er en stressende periode med meget rejseaktivitet, ligesom renoveringen af gården trækker ud. Arbejdet begynder allerede i 2017 med projektering og hele 13 instanser, der skal ind over, da Sølballegård ligger i et totalfredet område. Dernæst går byggeriet i gang, før vi endelig kan slå dørene op for konferencedelen i maj 2019.”

Der går dog ikke længe, før kunderne strømmer til det nye konferencested midt ude i Mols Bjerge. Her kan man som gruppe være helt alene, da stedet aldrig lejes ud til mere end én virksomhed ad gangen. Det er del af konceptet, forklarer Espen Højlund.

“Min hustru har arbejdet en del med ledelse og organisationsudvikling og var ved at gå død i alt for mange Comwell-hoteller med bløde tæpper og halvdårlig belysning, så i den forbindelse blev konceptet bag Sølballegård født. Her kan man som virksomhed leje stedet helt eksklusivt, og når der ikke er gæster, bor vi her blot for os selv og nyder roen og freden. Det er selve grundtanken.”

Alligevel blev der lige lovlig stille, da coronakrisen i foråret sænkede sig over landet, og de fleste af kunderne på Sølballegård valgte enten at udskyde eller helt aflyse deres arrangementer. Det var med til at presse ægteparret. ​​

“Jeg fik uden tvivl meget ondt i maven, og min hustru og jeg talte en del om, hvorvidt vi havde jinxet det hele ved at flytte herover og satse på projektet. Jeg måtte virkelig kæmpe med mig selv, men slet ikke sådan, at jeg overvejede at flytte tilbage igen. Vi måtte i stedet trække vejret dybt og spørge os selv, hvorfor det egentlig var, vi havde truffet beslutningen i første omgang. Det handlede jo om, at vi ville forfølge en drøm om et andet liv. Corona eller ej.”

Og faktisk savner han slet ikke storbyen længere. Han får stadig en ugentlig dosis, da han fortsat er partner i Advice og tilknyttet enkelte projekter, men det er ikke planen, at han skal tilbage på fuld tid i reklamebranchen.

“Nej, på sigt er det mit håb, at jeg kan bruge halvdelen af min tid på Advice og halvdelen på Sølballegård. Det vil være den ideelle balance. Men du må endelig ikke tro, at det her blot er historien om en familie, der sælger lejligheden i København og flytter ud i Mols Bjerge for at leve det simple liv. Tværtimod. Vi starter nu et helt nyt kapitel, og der er masser at se til. Vi har nok at lave.”



Er du ny leder, eller har du ambitioner om at blive det? Børsens uddannelse "Ny leder" er for dig, der ønsker at kunne skabe resultater gennem god ledelse, kommunikere, coache og give feedback samt sikre høj performance hos dine medarbejdere. Læs mere om uddannelsens andre læringsmål, her.